Todos os anos, dezenas de líderes médicos e administradores de saúde viajam para Half Moon Bay, Califórnia, uma cidade litorânea a 50 quilômetros ao sul de São Francisco, para aprender como ajudar seus médicos a combater o desgaste. O curso Chief Wellness Officer faz parte do WellMD Center de Stanford, uma iniciativa projetada para manter médicos estressados ​​mentalmente e fisicamente saudáveis, promovendo práticas baseadas em evidências como exercício e atenção plena.

A idéia de “esgotamento” remonta à década de 1970, quando o psicólogo americano Herbert Freudenberger cunhou o termo para explicar as conseqüências do estresse extremo em “ajudar” profissões como assistência médica.

Desde então, o significado de “burnout” evoluiu. Agora, ela se aplica a mais profissões do que apenas profissionais de saúde e inclui mais sintomas – por exemplo, “paralisia de tarefas”, como a escritora Anne Helen Petersen descreve sua incapacidade de concluir tarefas mundanas. Em seu artigo viral do BuzzFeed sobre a geração do milênio e o esgotamento, Petersen argumenta que qualquer um pode se esgotar, porque é o produto de uma cultura que exige que as pessoas continuem trabalhando mesmo quando seus recursos internos estão esgotados.

Por definição, o desgaste é mais do que apenas “estresse no trabalho”. Ser queimado também pode levar à deterioração da qualidade do trabalho, o que pode resultar em uma auto-imagem negativa. O estresse contínuo que acompanha o burnout também está associado a um risco aumentado de doença mental: de acordo com um estudo recente de médicos residentes esgotados, o burnout pode contribuir para um risco maior de depressão, juntamente com suicídio e abuso de substâncias.

Recentemente, alguns pesquisadores tentaram capturar exatamente o quanto o desgaste afeta os trabalhadores dos EUA: um estudo de 2018 descobriu que 28% da força de trabalho geral dos EUA experimenta “desgaste geral”, enquanto um estudo da Gallup do mesmo ano descobriu que 23% dos trabalhadores americanos relatam sentir queimado “frequentemente ou sempre”.

O burnout se tornou uma marca tão marcante da cultura americana, especialmente entre a geração do milênio, que Petersen chama de “a condição contemporânea”. Mas, na medida em que define o zeitgeist, apenas recentemente o burnout foi formalmente reconhecido como um fenômeno ocupacional pela Organização Mundial da Saúde (OMS), que o define como “uma síndrome conceituada como resultado do estresse crônico no local de trabalho que não foi gerenciado com sucesso”.

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A ligação entre burnout e depressão

A OMS sustenta que o burnout está em sua própria categoria, separado de qualquer diagnóstico médico ou de saúde mental, incluindo depressão. Alguns especialistas acreditam que o burnout é um fator de risco para o desenvolvimento de depressão – ou, para aqueles que já são diagnosticados com transtorno depressivo maior, um gatilho para um episódio depressivo. Mas eles discordam que os dois basicamente descrevam a mesma condição.

“Posso dizer que os sintomas parecem idênticos”, diz Dattilo. “Quando alguém descreve os sintomas do burnout, todos eles também aparecem na depressão”.

Outros pesquisadores pensam que estamos entendendo mal o esgotamento – e que, em vez de um fenômeno totalmente separado, é apenas outro nome para depressão.

Os sintomas de depressão e burnout podem ser muito parecidos. Natalie Dattilo, PhD, psicóloga do Brigham and Women´s Hospital, em Boston, diz que geralmente ambos são motivados por um sentimento de desamparo. As pessoas esgotadas e deprimidas geralmente se sentem ineficazes, como se não pudessem ganhar força – que nada parece estar funcionando, por mais que tentem sair de uma crise.

“Posso dizer que os sintomas parecem idênticos”, diz Dattilo. “Não há muita distinção. Quando alguém descreve os sintomas do esgotamento, todos também aparecem em depressão. ”

Irvin Schonfeld, PhD, professor de psicologia no City College de Nova York e no CUNY Graduate Center, pesquisa a correlação entre depressão e burnout. Ele diz que é a exaustão emocional, o principal componente do esgotamento, que reflete a depressão mais claramente.

“Os sintomas de depressão e exaustão emocional se correlacionam um com o outro o suficiente para que pareçam medir a mesma coisa”, diz Schonfeld. “O componente de exaustão emocional do burnout, que é o núcleo do burnout, reflete assim uma condição depressiva.”

Ele conduziu uma série de estudos sobre a correlação entre sintomas de burnout e sintomas de depressão. Sua pesquisa se concentra na comparação dos contínuos de exaustão emocional e depressão, usando sintomas de pesquisas de rastreamento de depressão, como o Patient Health Questionnaire (também conhecido como PHQ-9).

Em um estudo de 2016 de 1.386 professores, Schonfeld e seus colegas descobriram que as pontuações dos sujeitos nas escalas de sintomas de depressão e na escala de exaustão emocional para o burnout se correlacionavam muito. Em outros estudos, Schonfeld e o co-autor Renzo Bianchi encontraram correlações igualmente altas entre exaustão emocional e outras escalas de depressão.

Em um estudo separado de 2016, com 6.351 médicos austríacos, os pesquisadores descobriram que os médicos que apresentavam sintomas de burnout eram mais propensos a sofrer de depressão e que os três componentes dos sintomas de burnout tendiam a se correlacionar mais com a depressão do que um com o outro.

O trabalho de Schonfeld e Bianchi encontrou a mesma correlação, sugerindo que burnout e depressão podem não ser experiências distintas.

Burnout é apenas depressão no trabalho?

Muitos pesquisadores vêem os sintomas de burnout como estritamente uma síndrome relacionada ao trabalho, separada de qualquer condição médica, porque a maioria das pesquisas sobre burnout está relacionada ao burnout ocupacional. A depressão, por outro lado, é vista como mais onipresente e universal – uma condição médica que pode afetar todos os aspectos da vida de um paciente.

Mas Schonfeld diz que a distinção entre trabalho e vida doméstica de alguém não é tão preto e branco. O ambiente de trabalho de alguém pode contribuir para a depressão geral existente ou até causar novos sintomas depressivos. “Há muitas evidências que indicam que os sintomas depressivos aumentam quando as pessoas trabalham em condições adversas”, diz ele. Particularmente, pessoas que têm empregos com muita carga de trabalho e pouca autonomia correm risco de desenvolver níveis elevados de sintomas depressivos.

Por exemplo, o trabalho de Schonfeld sugere que, quando os professores conseguem empregos onde são expostos à violência ou desrespeito, seus níveis de sintomas depressivos aumentam.

Dattilo diz que isso é especialmente verdadeiro se o esgotamento no trabalho começar a sobrecarregar outras áreas da vida de alguém, o que é comum, pois o estresse geralmente vem com sintomas físicos e emocionais. “Se o esgotamento afetá-lo em outras áreas, como seus relacionamentos ou sua saúde – se você se sente em geral como nada, você faz alguma diferença – isso vai parecer e parecer muito mais com depressão.”

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Burnout pode ser uma maneira menos estigmatizante de falar sobre depressão

Como o burnout e a depressão podem ter a mesma aparência clínica e há evidências científicas de que não são condições separadas, por que a depressão é tão comumente deixada de lado para uma categoria totalmente separada? Rotular a exaustão emocional e seus sintomas associados como “desgaste” pode ser mais fácil de engolir do que se chamar de “deprimido”.

“Acho que há menos estigma associado à palavra” esgotamento “do que à palavra” depressão “, diz Schonfeld. “Algumas pessoas podem preferir chamar o que estão sofrendo de ‘esgotamento’ por esse motivo”.

Por exemplo, os médicos que estão sobrecarregados de trabalho e emocionalmente exaustos podem colocar seus empregos em risco se rotularem seus sintomas como uma doença mental como a depressão. E as pessoas que reconhecem seus sintomas de burnout como depressão podem se sentir ainda mais exaustos com os obstáculos que o tratamento traz à depressão, como acessar cuidados médicos.

Mas, para as pessoas gerenciarem o desgaste e os sintomas de saúde associados à exposição ao estresse crônico, Schonfeld diz que é importante reconhecer o desgaste pelo que é: um tipo de depressão que ocorre em reação a terríveis condições de trabalho. “Existem tratamentos baseados em evidências para a depressão, e as pessoas podem ser ajudadas por eles. Temos que dar a essas pessoas a ajuda de que precisam ”, diz ele.

Redefinir o burnout significa mudar a forma como é tratado

Pode parecer uma questão de semântica, mas como psicólogos e organizações entendem o burnout é a base de como ele é tratado. Se alguém se queimar no contexto de trabalho tradicional, pode parecer uma solução natural tirar um tempo extra do trabalho.

Mas se o burnout é reconhecido como depressão, alguns dias pessoais não são a maneira certa de gerenciá-lo.

Em geral, Schonfeld diz que as pessoas com burnout não terão muitos benefícios para sua saúde mental se sua única abordagem for tirar alguns dias de folga – a “meia-vida” de umas férias é de cerca de duas semanas, o que significa o mesmo resultado negativo. os sentimentos surgem quando as pessoas retornam às suas rotinas normais no trabalho. Em vez disso, as pessoas com sintomas depressivos seriam melhor atendidas pelo apoio de um psicoterapeuta ou psiquiatra que pode prescrever um antidepressivo, se necessário.

Dattilo diz que a prioridade deve ser dar às pessoas a ajuda necessária para lidar com o esgotamento emocional. “Na pesquisa, é importante ter critérios claramente definidos para que você saiba exatamente o que está tentando estudar, mas, na prática clínica, estou mais interessado em ajudar as pessoas a encontrar alívio de seus sintomas do que se chamamos ‘burnout’ ou depressão ‘”, diz ela. “Não importa como você chama, é importante lidar com sua saúde mental no trabalho e na vida. Não há razão para sofrer. “